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Des composés organiques, source de vie, trouvés sur Enceladus, une lune de Saturne 
Des composés organiques, source de vie, trouvés sur EnceladusDes composés organiques, source de vie, trouvés sur Enceladus
D’après les observations réalisées par le vaisseau Cassini sur la lune Endeladus de la planète Saturne, les ingrédients de base pour la vie seraient présents dans les volutes de fumée dégagées par les geysers qui couvrent le pôle sud de cette lune.

Les ingrédients de base pour la vie –c’est-à-dire la chaleur, l’eau et les composés organiques- sont tous présents sur une petite lune de Saturne baptisée Enceladus, d’après ce qu’ont déclaré des scientifiques mercredi en détaillant le contenu des grandes volutes de fumée qui apparaissent à sa surface.

 

Les scientifiques ont décrit les observations faites par le vaisseau spatial Cassini quand il a survolé la surface d’Enceladus le 12 mars, au cours d’une exploration en cours de la planète Saturne et de ses lunes.

 



 

Les scientifiques qui travaillent pour cette mission américo-européenne, n’ont pas dit qu’ils avaient détecté une preuve de vie sur cette lune où les geysers sur son pôle sud rejettent de manière continue des vapeurs d’eau à près de 800 kilomètres au-dessus de sa surface gelée dans l’espace.

 

Mais ils ont déclaré que les ingrédients de base pour la vie étaient bien présents, et ont décrit les volutes de fumée comme étant un mélange organique surprenant, composé d’une sorte d’eau carbonée avec une essence de gaz naturel.

 

« La vapeur d’eau est l’élément principal des volutes de fumée. On a noté la présence de méthane, de dioxyde de carbone et de monoxyde de carbone. Il y avait des composés organiques simples et des composés organiques complexes » a indiqué Hunter Waite de l’Institut de Recherche sur Sud-ouest à San Antonio au Texas.

 

Les molécules organiques contiennent des liaisons hydrogène-carbone et peuvent être trouvées dans les choses vivantes.


Hunter Waite a déclaré que la matière qui sort des geysers sur Enceladus ressemblait beaucoup à la combinaison chimique qui compose les comètes. Les comètes sont des corps qui orbitent autour du soleil faits de roche, de poussière et de glace avec une queue caractéristique de gaz et de poussière.

 

« La question que l’on pourrait se poser est la suivante : d’où ces composés organiques proviennent ? » a déclaré Hunter Waite.

 

« Bien sûr, le gaz naturel provient de la biomasse en décomposition sur la Terre. Mais ce n’est pas la conclusion que nous avons formulée pour Enceladus. Une autre possibilité demeure dans la géochimie qui a lieu à l’intérieur de la lune et qui peut également produire des composés organiques » a ajouté Hunter Waite.

 

Les scientifiques ont l’espoir de découvrir dans le système solaire une autre planète ou une lune que la Terre réunissant les conditions nécessaires à la vie, même sous une forme microbienne.

Mars a été le sujet de nombreuses enquêtes mais certaines lunes sont également considérées comme des candidates.

 

« Nous voyons sur Enceladus les trois conditions de base pour l’origine de la vie » a indiqué Larry Esposito de l’Université du Colorado. « Nous voyons de l’eau, même si elle n’est pas liquide. Nous voyons des composés organiques, et nous voyons également une source de chaleur ».

 

« Ce que nous ne voyons pas c’est si l’intérieur d’Enceladus contient de l’eau liquide et si cette eau peut être un habitat pour une forme de vie » a ajouté Larry Esposito.


Certains scientifiques pensent que l’eau liquide chauffée pourrait être à l’origine des geysers du pôle sud de la lune Enceladus, et peut-être même un océan.

 

La lune Enceladus a un diamètre de 500 kilomètres et est l’une des lunes de Saturne.



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