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Une pluie de méthane tombe en permanence sur Titan, une lune de Saturne 
Une pluie de méthane tombe en permanence sur Titan, une lune de SaturneUne pluie de méthane tombe en permanence sur Titan, une lune de Saturne
Les prévisions météorologiques quotidiennes sur la plus grande lune de Saturne, Titan, semblent être une bruine constante de méthane liquide, au moins autour de la région brillante

Les prévisions météorologiques quotidiennes sur la plus grande lune de Saturne, Titan, semblent révéler une bruine constante de méthane liquide, au moins autour de la région brillante appelée Xanadu, d’après les chercheurs américains.

 

Mais cette région n’a absolument rien à voir avec le paradis romancé par le poème de Samuel Taylor Coleridge, « Kubla Kahn ».

 



 

De nouvelles images provenant de l’Observatoire d’Hawaii W.M. Keck Observatory et du Téléscope du Chili ont montré que Titan était presque totalement recouverte de nuages de hautes altitudes, et que tous les jours une bruine de méthane liquide tombait sur la lune, avant de se dissiper vers les midi heure locale.

 

Les scientifiques pensaient qu’il y avait de la pluie dans l’atmosphère de Titan, cette lune qui a la même taille qu’une planète, mais ces images ont montré pour la première fois une bruine persistante de méthane sur les collines de l’ouest de Xanadu.

 

« Nous pensions qu'il pleuvait peut-être  sur Titan. Mais nous ne savions pas s’il pleuvait en ce moment-même » a déclaré Mate Adamkovics, un chercheur de l’Université de Californie, Berkeley, dont le travail a été publié dans le journal Science.

 

Titan est plus grande que la planète Mercure, mais elle est beaucoup plus froide, avec une température à la surface de –183°C –ce qui est assez froid pour que le gaz explosif qu’est le méthane prenne une forme liquide.

 

Titan est célèbre pour ses lacs hydrocarbonés et ses nuages de méthane qui la recouvrent.

Des images radar de Xanadu prises en 2006 avaient montré des tunnels profonds qui coupaient à travers les plaines. Les experts avaient également pu observer du vent autour des collines.

 

Et aujourd’hui, de nouvelles images montrent cette pluie qui tombe sur Xanadu.

« La question est la suivante : est-ce qu’il s’agit de méthane liquide qui se trouve dans les nuages, ou est-ce que ce méthane liquide vient du ciel ? » a déclaré Mate Adamkovics.

 

Son pressentiment est que le méthane liquide tombe du ciel, étant donné la taille massive de ces gouttes de pluie, qui selon lui, sont environ 1000 fois plus grosses que les gouttes de pluie qui tombent sur Terre.

 

« Parce qu’il y a un peu moins de gravité et que l’atmosphère est plus épais sur Titan, les gouttes de pluie et les nuages sont vraiment très gros » a-t-il indiqué.

 

Alors que les gouttes de pluie sur terre sont mesurées en micromètres, le chercheur pense que sur Titan elles seraient mesurées en millimètres.

 

Mate Adamkovics et ses collègues s'interrogent maintenant sur ce qui est à l’origine de cette pluie de méthane et si la pluie de méthane suit des modèles climatiques similaires à ceux de la Terre.



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